Wolves
Foto: Markus Unger, CC

Hvilke tre lag som må ta den tunge veien ned fra Premier League er fremdeles et åpent spørsmål. Det er imidlertid rimelig å hevde at vi vet identiteten til én av klubben som rykker opp…

Wolverhampton ligger nemlig 11 poeng foran nærmeste utfordrer i the Championship. Hvem som når det forjettede land sammen med Ulvene er uvisst, mens Molineux-klubben er det nærmeste vi kommer ”bankers”.

Mye har endret seg i Wolves siden sist de spiste kirsebær med de store i Premier League. Klubben har hatt to opphold i toppdivisjonen, hvorav det første i form av kun én sesong. Midlands-laget endte som tabelljumbo i 2003/2004, mens årene mellom 2009 og 2012 bestod av konstant kamp mot nedrykksstreken.

Det kan i sannhet være vrient for enhver Premier League-nykommer, når motstanderne søkkrike, etablerte klubber. Likevel sitter vi med en følelse av at Wolves kan ha noe å fare med denne gangen.

Den tradisjonsrike klubben falt på kinesiske hender i 2016, og det konglomeratet Fosun har pumpet enorme summer inn i laget. Premier League er selvsagt den uttalte målsetningen. Det er ikke utelukkende pengene som er investert, men snarere ambisjonene Wolves har vist i overgangsmarkedet. Aktiviteten forteller oss at de jakter mer enn kun overlevelse denne gangen.

Heller enn å signere spillere som er beviselig gode på Champions eller Premier League-nivå, har Wolverhampton snarere raidet de europeiske toppklubbene for talenter. Den første sesongen med kinesiske eiere i styrerommet har inkludert signeringer fra Atletico Madrid, Benfica og Monaco. Fosum International var smarte nok til å hente inn superagenten Jorge Mendes som konsulent, og mannens mange kontakter har vært avgjørende i gjenreisningen av den sovende kjempen.

Sjekkheftet har fått kjørt seg også inneværende sesong. Ikke rent få ble overrasket da Championship-klubben la £15.8 millioner på bordet for Porto-tenåringen Ruben Neves. Ingen er i tvil om at nøkkelen til å overtale Neves til Championship-spill lå i den tidligere Porto-trener Nuno Espirito Santo – en herremann som tilfeldigvis også var Mendes’ første klient. Klubben har nå syv portugisere i førstelagsstallen.

Det er ikke bare spillerkjøpene som har imponert. Leiesoldatene omfatter navn som Diogo Jota og Leo Bonatini – en duo som har vært sentrale i lagets suksess denne sesongen. Benik Afobe ble solgt til Bournemouth for £10 millioner tilbake i 2016, men har returnert på lån i en avtale som kan bli gjort permanent senere.

Med Fosuns økonomiske muskler, kombinert med Mendes’ kontakter, er det nesten garantert at Wolves vil bruke store penger. Kanskje viktigst, de vil bruke pengene klokt når de sikrer opprykket. Klubben som tok tre seriemesterskap på 50-tallet er på oppadgående. Og det er ingen grunn til at de ikke skal følge i fotsporene til både Chelsea og Manchester City.