Stoke City
Foto: Markus Unger, CC

Stokes ferske degradering viser akkurat hvor nær brorparten av Premier Leauge-klubbene er nedrykk…

Alt som trengs er et par elendige overgangsvindu. Stoke var en veletablert Premier League-klubb – en klubb som har klokket inn til plasseringer på øvre halvdel av sesongen i tre av de fire foregående sesongene. The Potters var på ingen måte favoritter til nedrykk, men ble likevel det første laget som kunne bekrefte den ferske Championship-statusen.

Det er ikke mangel på gode spillere i Stoke-stallen. La oss derfor tippe at Premier League-klubbene sirkler over Potters-kadaveret i sommerens overgangsvindu. Spillere som Jack Butland, Joe Allen og Xherdan Shaqiri vil alle være aktuelle for overganger bort fra Staffordshire-klubben så snart sesongen er ferdig.

Hva som er mindre trolig, er at klubbene står i kø for å signere noen av Stokes spisser. Og deri finner vi også en av hovedgrunnene til at Stoke er i problemer. Klubben maktet ikke å hente en relativ målgarantist, til tross for at det var åpenbart at posisjonen hadde behov for styrking.

Forrige sesong ble veteran-spissen Peter Crouch Stokes toppscorer med syv fulltreffere. Allen og Marko Arnautovic bidro med seks fulltreffere. Sistnevnte ble solgt til West Ham, mens en annen brukbar spiller – Jonathan Walters, en herremann med 60 scoringer for Stoke – forsvant til Burnley.

Manglende scoringsegenskaper i spillerstallen var altså grunn god nok allerede forrige sesong. Legg til det faktum at Crouch rundet 37 år denne sesongen, og at de mistet Arnautovic og Walters, burde ha fått alarmklokkene til å kime på Britannia Stadium.

Til tross for at klubben hanket inn seks fjes i fjor sommer og i januar, var kun en av dem – kantspilleren Eric Maxim Choupo-Moting – i nærheten av å kunne kalles angriper. Stokes høye herrer har altså stolt blindt på at Saido Berahino ville blomstre. Mildt sagt et sjansespill i kjølvannet av 0 scoringer på 13 kamper i 2016/2017-sesongen.

Stoke var uansvarlige som ikke handlet inn en spiss forrige sommer. Det å ignorere problemet i januar var skjebnesvangert. The Potters har sovet i timen, og har kun seg selv å takke for at de spiller på nest øverste nivå kommende sesong.

Det har ofte vært hevdet at Stoke er et eksempel på en veldrevet klubb, og at nedrykket er som et arbeidsuhell å regne. De rødhvite har blitt straffet for feilene. Men, med fallskjermutbetalingene fra Premier League, kombinert med salget av de beste spillerne, vil Paul Lambert ha en fyldig lommebok å handle forsterkninger med. For nå handler det om opprykk fra the Championship.

Dersom Stoke rekruttere godt, er det ingen grunn til å tvile på Stoke-comeback i Premier League på første forsøk. I mellomtiden er dette en advarsel til alle klubber som er fristet til å ignorere åpenbare problemer.