Stokes langvarige opphold i Premier League fikk sitt endelikt forrige sesong. The Potters har imidlertid mulighet for å ta steget rett opp igjen…

Stoke er favoritter til å vinne the Championship denne sesongen (7.00), og omsettes til 3.75 i odds for å knipe en av de direkte opprykksplassene. Andre nylig degraderte klubber som West Bromwich (11.00 for å vinne divisjonen) og Swansea (15.00) regnes derimot ikke blant de fremste. Staffordshire-klubben holdes som de heteste opprykkskandidatene på grunn av aktiviteten i overgangsmarkedet, i tillegg til valget av ny manager.

Etter at Paul Lambert ikke maktet å snu en skakkjørt Stoke-skute i kjølvannet av Mark Hughes, valgte de høye herrer på Britannia å sparke skotten. Det var en klok beslutning. For Gary Rowett kjenner the Championship godt etter suksess i både Birmingham og Derby.

Rowett har vært nær ved å sikre opprykk med disse klubbene, men det er i som Stoke-trener han har de beste mulighetene til å løse Premier League-billett. De rødhvites stall fremstår som den sterkeste av alle lagene i divisjonen, og den kan bli enda bedre før overgangsvinduet stenger.

Et problem for Stoke forrige sesong, var mangelen på en habil målscorer. Lånesigneringen av Benik Afobe fra Wolves bør løse det problemet. Afobe har tidligere bevist at han kan levere mål i the Championship. Stoke krysser likeledes fingrene for at Saido Berahino, Peter Crouch og Mame Biram Diouf er i stand til å produsere flere mål enn forrige sesong.

Andre signeringer inkluderer Thomas Ince (Huddersfield) og James McClean (West Bromwich). Det bør borge for fart og kvalitet på kantene. I forsvar og på midtbanen har Stoke rikelig med erfarne hoder – slike som trolig ikke vil interessere Premier League-klubber. Vi nevner i fleng Ryan Shawcross, Charlie Adam, Geoff Cameron og Darren Fletcher.

Andre igjen vil muligens stå på lista over aktuelle kjøp; som for eksempel Joe Allen og Jack Butland. Sistnevnte er høyaktuell for enhver Premier League-klubb på jakt etter en målvakt. Men, Stoke er ikke desperate etter penger, og vil kreve store summer dersom de må selge.

Stoke har lenge vært en fornuftig drevet klubb. Selv om ting har gått sideveis de siste to sesongene, har de tilsynelatende begynt å gjøre de rette valgene igjen. The Championship er en vrien divisjon å komme seg ut av. Men, Stoke har posisjonert seg ypperlig.