Etter en elendig sesonginnledning har Arsenal slått tilbake med to strake seiere over West Ham og Cardiff henholdsvis. Selv om det i så måte er grunn til å være optimistisk, er de dårlige nyhetene for Gunners-fansen at alvoret står for døra…

For Arsenal må nå sjonglere en krevende Premier League-sesong med en heftig Europa League-timeplan. Søndag venter bortekamp mot Newcastle – drøyt 450km fra Nord-London. Det er selvsagt som en rusletur å regne sammenlignet med de nesten 13000km Arsenal skal legge bak seg i forbindelse med bortekampene i gruppespillet. Unai Emery & Co tar nemlig turen til Qarabag i Aserbajdsjan (4000km) og Vorskla Poltava i Ukraina (5000km).

Slike kamper er hovedproblemet for lagene som spiller i Europa League, ettersom de også ønsker å prestere godt i det hjemlige seriespillet. Reisetiden er naturlig nok slitsom for spillerne, som returnerer tidlig fredag morgen før de har Premier League-forpliktelser søndag.

Samtlige av Arsenals Europa League-turer etterfølges av et London-derby i Premier League. Bortekampen mot Qarabag følges så av Vest-London og Fulham. Kampen mot Sporting Lisboa kommer før turen til Croydon og Crystal Palace. Den skrekkeligste av samtlige reiser er imidlertid Vorskla Poltava – 72 timer før oppgjøret mot arvefienden Tottenham. Sistnevnte spiller sin Champions League-kamp mot italienske Inter en dag tidligere – på hjemmebane.

Alle disse tre Premier League-kampene er oppgjør hvor Arsenal uansett hadde stått i fare for å avgi poeng. Europa League-spill gjør det ytterligere vanskelig. Det gir manager Unai Emery hodebry. Han kan rotere på laget og sende utpå et reservepreget mannskap i Øst-Europa, og la de beste spillerne ta seg av seriespillet. Men, Europa League er viktig for Arsenal, ettersom turneringen trolig representerer en lettere vei inn i Champions League enn via topp fire i Premier League.

The Gunners’ defensive vansker gjør en topp fire-plassering lite trolig. De vil fremdeles plukke poeng på jevnlig basis ved å score mer enn motstanderen. Men, de rødhvite vil mangle stabiliteten som kreves for å svinge seg til Champions League. Arsenal har således større muligheter til å lykkes i en cupturnering.

Emirates-klubben spilte seg frem til semifinalene i fjor, før de måtte gi tapt for Europa League-vinnerne Atletico Madrid. Emerys gutter er nødt til å ta Europa League alvorlig mens de samtidig sørger for å holde koken i Premier League. Det er en vrien balansegang, men det forklarer trolig hvorfor Arsenal har ansatt en manager som har vunnet Europa League tre ganger.