Brighton
Foto: Gareth Williams, CC

Et av Englands underligste rivaloppgjør fant sted denne helgen, da Crystal Palace og Brighton gjorde opp seg imellom. Sjelden har mer stått på spill…

I motsetning til de fleste hatoppgjørene, som gjerne handler om geografi, skiller det 61 kilometer mellom Palace og Brightons arenaer. Som regel er supporterne desperate etter å unngå ydmykelsen ved morsomme tilrop på skole og jobb etter et tap. Likevel er det mulig for både Seagulls og Eagles-fans å unngå rivaliserende tilhengere.

For dette ble først et rivaloppgjør på 70-tallet, da disse klubbene kjempet om opprykk på veien fra 3. divisjon til toppserien. Brighton ble ledet av Alan Mullery, mens Crystal Palace hadde Terry Venables på sidelinja. Duoen hadde vært lagkamerater i Tottenham, uten at det bør forveksles med at de var kamerater i virkelighetens verden. Mullery var kaptein i Spurs – og manager Bill Nicholsons favoritt. Venables hadde på sin side et langt mer anstrengt forhold til treneren.

Selv om klubbene kun sporadisk har møtt hverandre i de etterfølgende årene, har fiendskapet holdt seg levende. Selhurst Park er en av de mest høylytte arenaene i Premier League, men det nådde nye høyder lørdag. Ikke til å undre seg over, siden begge lag forsøker å sikre seg fornyet Premier League-kontrakt.

Før helgens runde lå Palace kun én plass og tre små poeng over den fryktede nedrykksstreken. Croydon-klubben hadde kun én seier på de 10 seneste kampene å vise til, selv om Roy Hodgsons gutter har fremstått bedre etter Wilfried Zahas retur. Palace var uheldige som ikke fikk med seg et par poeng fra tapene for Tottenham, Manchester United, Chelsea og Liverpool. 3-2 over Brighton må i så måte ha smakt fortreffelig.

På papiret var kampen mot Palace en av dem Brighton hadde forhåpninger om å vinne. De kommende fem kampene er alle mot topp syv-motstandere i Premier League. Med 35 poeng på konto – og syv poeng klar av nedrykksstreken – er det mye mulig at Chris Hughtons gutter allerede har gjort nok til å redde plassen. Mye tyder på at de tre lagene som må ta den tunge veien ned i Championship gjør så med fryktelig svak poengfangst.

I Hodgson og Hughton har rivalene trenere som har gjort en strålende jobb. Palace og Brighton ønsker hverandre kanskje nedenom og hjem. For det brede fotballpublikummet er det imidlertid å håpe at dette underlige hatoppgjøret lever i minst noen sesonger til.