Dersom Julen Lopetegui fulgte Spanias kamp mot Kroatia tirsdag kveld – og det er vanskelig å forestille seg at han ikke gjorde det – er han unnskyldt for å spekulere i hva som kunne vært…

For VM-finalistene Kroatia ble formelig knust 6-0 i Nations League, etter at Spania gjorde av med England på selveste Wembley. Både Kroatia og England var i Spanias ”rute” i utslagsrundene av sommerens VM, men de rødgule møtte ingen av landene da. Snarere tapte fotballgiganten på straffespark mot Russland – etter frustrerende 120 minutter. Spanjolene fremstod både tannløse og blodfattige, og hadde ingen annen idé enn å holde på ballen.

Det var som kjent Fernando Hierro som var Spanias VM-vikar på sidelinja, etter at Lopetegui fikk sparken like før turneringen tok til. Sistnevntes hemmelige forhandlinger med Real Madrid ble hans bane, og er noe som vil hefte ved mannen for alltid. Spania var ubeseiret på 20 kamper under Lopeteguis ledelse, og nasjonen var en av favorittene til å vinne VM.

I et parallelt univers er Lopetegui nå en levende legende i Spania, etter å ha ledet landet til sitt andre VM-trofé gjennom tidene. I den virkelige verden må vi bare spekulere i hva som kunne skjedd, dersom han bare hadde avvist Real Madrid på det tidspunktet.

Kanskje han spurte hovedstadsgigantene om å vente, hvorpå de kan ha svart ”Det er nå eller aldri”. Det er lett å trå feil når man er presset. Dersom du takker nei til Real, er faren stor for at du aldri hører noe mer fra dem. Men, ved å takke ja til Santiago Bernabeu-klubben, takket Lopetegui samtidig nei til å lede Spania i Verdensmesterskapet. Han sørget samtidig for at han aldri vil få en ny mulighet til å styre landslaget.

52-åringen er ved et veiskille i karrieren. Dersom han ikke lykkes i Real Madrid, vil han ha kastet bort alt forgjeves. Innsatsen er skyhøy og utfordringen kunne ikke vært tøffere. For det første vil han bli sammenlignet med forgjengeren Zinedine Zidane – hvis trener vant tre strake Champions League-troféer uten å være i stand til å etablere Real Madrid som Spanias beste lag. Annet enn Champions League-suksess vil bli ansett som en fiasko, såfremt Lopetegui ikke leder hvittrøyene til La Liga-gull.

Etter å ha solgt Cristiano Ronaldo denne sommeren kan akkurat dét bli vanskelig. Gareth Bale og Karim Benzema har hittil tatt ansvar etter legendes avgang. Men, hvorvidt de klarer å holde samme tempo hele sesongen er et annet spørsmål. Real er priset til 2.75 i odds for La Liga-triumf, mens arvefienden Barcelona omsettes til 1.67. Byrivalene Atletico gir på sin side 12.00 ganger innsatsen tilbake.

Lopetegui var ikke blant Real Madrids førstevalg denne sommeren, og de vil ikke ha nevneverdige kvaler rundt eventuelt å sparke mannen om resultatene uteblir. Dette er Lopeteguis viktigste sesong hittil, men også en mulighet til å legge fortiden bak seg.