To unge, walisiske Liverpool-spillere er bevis på at man aldri skal avskrive et talent i utvikling. Ei heller forvente smertefri fremgang etter en lovende start…

Ben Woodburn fikk sin førstelagsdebut for Liverpool tilbake i 2016 – i en alder av kun 17 år og 42 dager. Det gjorde kantspilleren til klubbens tredje yngste debutant i klubbens historie. Tre dager senere ble Woodburn Liverpools yngste målscorer gjennom tidene, med fulltrefferen mot Leeds i Ligacupen. Den forrige rekordinnehaveren var ingen ringere enn Michael Owen.

Det førte til en bitter kamp mellom det walisiske landslaget – hvor Woodburn hadde spilt på U15-nivå – og England, som hadde håp om å overtale Liverpool-spilleren til å bytte side. Unggutten er født i Nottingham, og kvalifiserer til spill for Wales kun gjennom en mormor. Det holder åpenbart til å føle tilstrekkelig tilhørighet, for Woodburn gjorde ikke engelskmann av seg.

I 2017 kom belønningen i form av debuten på det walisiske A-landslaget, hvor Woodburn markerte seg umiddelbart. Han kom inn fra benken på tampen av den avgjørende VM-kvalifiseringskampen mot Østerrike, og satte inn seiersmålet med et skudd fra 25 meter.

Hele verden virket å ligge for den da 19 år gamle Woodburn. Ved sesongstart ble han lånt ut til Sheffield United, og man antok at førstelagsspill og fortsatt utvikling stod for døra. Ikke helt slik. I Bramall Lane-klubben har det kun blitt syv kamper, hvorav ingen har endt med verken scoring eller målgivende. De seneste ukene har ikke Woodburn så mye som vært i kamptroppen. Veteran-playmakeren Mark Duffy har derimot vært i strålende form, noe som kan forklare litt av problemene.

Det er Woodburns første nedtur hittil i karrieren. Fra å ha levert over alles forventninger, er han nå i en posisjon hvor han kjemper om en plass i førsteelleveren. Og konkurransen er beinhard. Dersom han trenger bevis på at karrieren ikke nødvendigvis er på nedadgående, kan han bare se til sin walisiske landsmann Harry Wilson – en annen spiller på utlån fra Liverpool.

Til tross for at klubbkollega Wilson er noe eldre enn Woodburn, er han et talent i omtrent samme størrelsesorden. Wilson ble den yngste spilleren noen sinne på det walisiske landslaget tilbake i 2013, i en alder av 16 år. Han fikk imidlertid ikke debuten i rødt før i 2017 – i en FA Cup-kamp mot Plymouth. Til dags dato er det mannens eneste opptreden i Liverpool-trøya. Forrige sesong ble han leid ut til Championship-klubben Hull, hvor han plutselig fikk karrieren på rett spor igjen.

For Wilson leverte syv mål på 13 kamper, og hjalp dermed Humberside-klubben til fornyet kontrakt. Ikke minst hjalp han selv seg til landslagscomeback, før han sikret seg en ny utlånsavtale med Frank Lampards Derby.

Vingen skapte overskrifter i september, da han klinket inn et frispark fra 30 meter i Derbys seier over Manchester United i Ligacupen. Denne uken beviste han at det slett ikke var en tilfeldighet, med et like pent frispark i Wales’ 1-0 seier.

For ikke mer enn et år siden virket Wilsons karriere å være inne i et blindspor, mens det ikke var grenser for hvor langt Woodburn ville nå. Førstnevnte ser nå ut til å ligge foran i løypa, selv om det ikke er overraskende aldersforskjellen tatt i betraktning. Poenget er uansett at både Wales og Liverpool har to supre talenter i folden. En duo med potensial til å nå riktig langt.