Forrige sesongs Daniel Sturridge var på utlån til West Bromwich. Seks kamper uten scoring og nedrykk ble fasiten den gang…

La oss si det slik: Etter fjoråret virket det ikke bare lite trolig at Sturridge skulle svinge seg til gamle høyder i Liverpool-trøya. Det var snarere en umulighet. Selv om den tidligere Chelsea-spissen er en framifrå angriper på sitt beste, har skadeproblemer gjort de gode øyeblikkene til en sjeldenhet. Sturridges spillestil har heller ikke vært ansett som kompatibel med Jürgen Klopps krav til arbeidsinnsats.

Det er i så måte en overraskelse at Sturridge er i ferd med å bli en viktig brikke i årets Liverpool-lag. Klopp har hittil brukt den engelske landslagsspissen sparsomt, men Sturridge leverer når han får sjansen.

Angriperens briljante utligning mot Chelsea lørdag var mannens fjerde fulltreffer denne sesongen. Og fire mål på syv kamper er smått imponerende, tatt i betraktning at fem opptredener har kommet som innbytter. Slik som i kampen mot Chelsea.

Etter å ha fått med seg totalt 187 spilleminutter, har Sturridge altså skapt nettsus hvert 46.8 minutt. I Premier League-sammenheng har bidragene kommet ytterligere tett. Spissens to scoringer har kommet med 12.5 minutters mellomrom.

Sturridge har alltid vært en avslutter i verdensklasse. Men, å finne plass til ham i et system – og samtidig holde ham skadefri – har vært vanskelig for så vel klubb – som landslagstrenere. Et lite fruktbart utlån til West Bromwich – om ikke annet i scoringsforstand – virker å ha gjort Sturridge godt. Han har fått bygd seg opp fysisk, og fremgangen har fortsatt i løpet av sommeren. I tillegg kan han ha skjønt hvordan karrieren fortoner seg dersom han forlater Liverpool på permanent basis.

Dersom Sturridge hadde takket for seg denne sommeren, ville det vært nedrykkskandidater eller middelhavsfarere som ville vært villige til å signere ham. Hvis noe får en spiller til å bite tennene sammen, er det følelsen av at det er siste sjanse.

Foreløpig er det akkurat hva Sturridge har gjort. Og dersom han kan fortsette i samme spor, er det ikke lenge før Klopp må vurdere om han skal bryte opp angrepstrioen Roberto Firmino, Sadio Mane og Mohamed Salah. Bare å nevne muligheten for nevnte forrige sesong ville vært absurd.

Som så ofte med Sturridge handler det om den fysiske formen. Historien forteller oss at 29-åringens fremste utfordring er å holde seg frisk. Heldigvis har han en trener som innser nettopp dét, og som forsiktig bygger spissen med innhopp og sjeldne kamper fra start.

Vi kan håpe at Sturridge utvikler seg til noe mer enn bare en superinnbytter denne sesongen. For selv om det kan ha fortont seg som et usannsynlig comeback, har Sturridge alltid hatt kvalitetene som trengs for å spille ved siden av navn som Firmino, Mane og Salah.