England

Finnes det en viktigere fotballspiller i Premier League enn Wilfried Zaha for øyeblikket?

Det kan godt hende du lirer av deg en liste av spillere som passer inn i nevnte kategori, men ta følgende med i betraktning: I de ni kampene Crystal Palace har vært nødt til å klare seg uten Zaha denne sesongen, har fasiten vært nøyaktig null poeng.

Uten Zaha fungerer rett og slett ikke dette Eagles-mannskapet. Det faktum at London-klubben kjemper mot nedrykk skyldes angriperens to skadefravær denne sesongen. I de 25 kampene hvor Zaha har vært i aksjon, er poengsnittet pr kamp 1.36. Dersom du ganger snittet med de 34 kampene Roy Hodgsons menn har spilt denne sesongen, får du 46 poeng. Det hadde gitt en åttendeplass på tabellen.

Det er naturlig nok en kraftig forenkling, men det viser at Crystal Palace trodde hadde hatt Premier League-kontrakten i lomma hvis Zaha hadde holdt seg frisk. Så, hva gjør den tidligere Manchester United-spilleren så viktig for laget?

En viktig årsak er andres feil og mangler. Palace har kun funnet nettmaskene tre ganger i de ni kampene Zaha har vært ute. Rekordkjøpet Christian Benteke har hatt en fryktelig sesong, noe to lusne scoringer illustrerer greit. Det har fått Hodgson til å flytte Zaha fra kant til spiss.

Kritikken av Zaha de seneste årene har handlet om mangelen på mål. Han har imidlertid fremstått som en talisman i en sesong hvor Palace har slitt. Hittil har Zaha levert syv scoringer og fem målgivende. Sistnevnte tall ville vært langt høyere dersom lagkameratene – spesielt Benteke – ikke sløste til de grader med sjansene.

Avslutteregenskaper kombinert med vilje til å ta ansvar, et register som allerede inkluderer fart, styrke og dribleferdigheter, gjør Zaha til den beste spilleren utenfor topp seks-lagene. Det er således ikke overraskende at han kobles til en overgang bort fra Selhurst Park.

Zaha har som kjent allerede fått forsøke seg i en toppklubb, etter at han ble signert av Manchester United tilbake i 2013. Overgangen var i stor grad en tabbe, noe som skal tilskrives dårlig timing. Han var Sir Alex Fergusons siste overgang før han gikk av med pensjon, og Zaha måtte således ta til takke med arvtageren David Moyes.

Som 25-åring er det en langt mer moden Zaha, både på og utenfor banen. Angriperen ser ut som en spiller som vil være en tilvekst i et av topplagene. Siden han kan bekle roller som kantspiller og spiss, vil anvendeligheten gjøre at Palace får bud fra Premier League-rivalene allerede denne sommeren.

Skulle Palace rykke ned vil det være vanskelig for The Eagles å holde Zaha. Etter at spilleren signerte en ny femårskontrakt så sent som på tampen av fjorårssesongen skal det et stort bud til for å lokke Palace til å selge. Det er tross alt divisjonens viktigste spiller vi snakker om.