Brighton
Foto: Gareth Williams, CC

Da ekspertene leverte sine tabelltips før sesongstart, holdt de fleste en knapp på Brighton som dumpekandidater. Men, i samme åndedrag undervurderte de Chris Hughtons trenerkvaliteter…

Hughton er ingen brautende kar. En som snarere går ubemerket hen i en tidsalder hvor de bråkete trenerne stjeler alle overskriftene. Mens andre managere klamrer seg til rampelyset, trenger man bare ta en kikk på Hughtons CV for å fastslå at han kan levere på toppnivå.

Assistentstillinger i Tottenham og for det irske landslaget, fikk Hughton sin første manager-stilling i Newcastle. 59-åringen skuffet ikke, og ledet the Magpies til opprykk fra Championship på første forsøk. Blant Mike Ashleys mange bisarre beslutninger som Newcastle-eier, er kanskje det å gi Hughton fyken den mest uforståelige. Newcastle befant seg til alt overmål på 10. plass i Premier League, da Hughton fikk reisepass.

Den tidligere Spurs-spilleren returnerte til the Championship med Birmingham – en klubb han førte til playoff-spill. Det var nok til at den daværende Premier League-klubben Norwich satset på Hughton som Paul Lamberts etterfølger. Fasiten ble 11. plass.

Til tross for Hughtons solide jobb på Carrow Road, fikk han sparken den påfølende sesongen. Kanarifuglene befant seg på 17. plass – over nedrykksstreken, altså – da Norwich-styret satte foten ned. Og deretter rykket Norfolk-klubben ned.

Kanskje er det Hughtons stillferdige fremtoning som har fått arbeidsgivere til å tenke at han er unnværlig. Ro og verdighet kan forveksles med svakhet. Men, det er ingen tvil om at Hughton er alt annet enn veik.

Hvis Brighton-manageren hadde svak rygg, kunne han ikke ha slått tilbake fra så vidt mange skuffelser. La oss heller ikke glemme opplevelsene han hadde som spiller. Med ghanesisk far og irsk mor var Hughton den første fargede spilleren på det irske landslaget. I Tottenham var han kun den andre. Mens rasismen herjet både på og utenfor arenaene overlevde Hughton fint. Han briljerte, faktisk.

Nå har han funnet en klubb hvor han verdsettes og får ro til å gjøre jobben. Etter å ha overtatt tømmene på Amex Stadium tilbake i 2014, har Hughton gjort Brighton til et av de stødigste lagene i the Championship, før han deretter sørget for opprykk forrige sesong. Nå handler suksess om å holde klubben unna den fryktede nedrykksstreken, til tross for et begrenset budsjett. Det faktum at the Seagulls er priset til 6.50 i odds for nedrykk, beviser akkurat hvor bra Hughton har gjort det under vanskelige forhold.

Brighton er for all del ikke trygge. De kan havne i nedrykkskampen igjen. Men, hadde vært synd om laget fra sørkysten rykket ned. For Hughton fortjener å være trener i Premier League – en jobb han åpenbart er god til.