Southampton
Foto: Steve Hogg, CC

Etter at Southampton endelig krøp til korset, vedgikk feilansettelsen og sparket Mauricio Pellegrino, har sørkyst-klubben hentet inn Mark Hughes…

Hughes har bevist at han er en kapabel manager – en med flere oppturer enn nedturer i trenerkarrieren. Det finnes imidlertid gode grunner til å kalle ansettelsen for et sjansespill.

Southampton har nemlig ventet lenge med å foreta rokeringer på sidelinja. Med kun åtte kamper igjen av sesongen, og med the Saints kun ett lite poeng over nedrykksstreken, har ikke Hughes mye tid på seg til å snu skuta.

Kun én gang tidligere har Manchester United-legenden tatt tømmene i et nedrykkstruet lag. Tilbake i 2011/2012 unngikk QPR degradering med nød og neppe, og klokket inn til 17. plass. Etter en svak periode den påfølgende sesongen fikk waliseren fyken.

Det vil være i overkant raust å beskrive Hughes’ regjeringstid i QPR som en suksess, eller i det hele tatt å gi mannen altfor stor del av æren for at Loftus Road-klubben reddet kontrakten. I en tidsalder hvor klubber i nedrykkstrøbbel gjerne tyr til overlevelsesspesialistene, har Southampton altså valgt en trener som ikke tilhører nevnte kategori. Når rett skal være rett var QPR-jobben vrien, og samtidig Hughes’ eneste feilskjær som manager.

Selv i Stoke, hvor han fikk fyken tidligere denne sesongen, maktet han å utrette mye. Klubben hadde aldri tidligere havnet på øvre halvdel av Premier League-tabellen. Hughes ledet derimot the Potters til tre strake 9. plasser, mens han forfektet en mer attraktiv spillestil. Det var tegn til at Staffordshire-laget var på nedadgående da det ble 13. plass forrige sesong. Inneværende sesong har vært en nedtur. Men, det er veldig få trenere som tar fatt på en femte sesong for noe lag – uansett hvor suksessfulle de måtte være.

Basert på bevisene vil Hughes bli en suksess også i Southampton bare han får tid på seg. Tid er dessverre ikke en luksus Hughes har til rådighet i skrivende stund. Ei heller har han noen som kan sørge for scoringer.

Målleveranser har for øvrig vært et gjennomgående problem for Southampton de seneste to sesongene. Charlie Austin er klubbens toppscorer med seks fulltreffere, til tross for at spissen har vært ute med skadeproblemer siden desember. Austins skadecomeback – angivelig mot slutten av mars – kan ikke komme raskt nok. Og der ligger nok Southamptons nøkkel til eventuell overlevelse.

Det er ikke til å komme fra ironien i at Hughes’ Southampton-eventyr begynner med kvartfinale-oppgjøret mot Wigan. Paradoksalt nok etter å ha fått sparken i kjølvannet av FA Cup-tapt for Coventry. Southampton er priset til 2.23 i odds for seier. Selv om det ofte hevdes at cupspill er forstyrrende elementer for et lag som kjemper mot nedrykk, kan det være mye positivitet å hente ved seier. Det er uansett ikke en kamp Hughes kan ta seg råd til å tape.