Det er rimelig å hevde at konseptet Nations League ble møtt med skepsis da det ble lansert av UEFA…

På et tidspunkt hvor fotballkalenderen allerede var stappet, var det ikke mye entusiasme å spore fra klubbene. Mange supportere har i tillegg ansett konseptet rundt en internasjonal serie – med opprykk, nedrykk og mulig EM-billett, som forvirrende.

Spill på UEFA Nations League her!

Klubbtrenere, med sterke egeninteresser, har vært de skarpeste kritikerne. Heller enn å la stjernene forsvinne for å spille semi-viktige kvalifiseringskamper mot svakere motstand – eller vennskapskamper hvor de byttes ut ved pause – er det nå snakk om virkelig tellende oppgjør. Internasjonale trenere plukker de sterkeste lagene, og kun tre bytter er tillatt i løpet av kampen.

Les også: UEFA Nations League kan ikke komme raskt nok

For all del; det er lite trolig at de europeiske klubben blir helhjertede tilhengere av turneringen. Men, mange fans vil garantert trykke nyvinningen til sitt bryst når de ser fordelene. For mange land er muligheten til å bryne seg på de beste noe de kun finner i et internasjonalt mesterskap. Dersom de kommer til kort, er det to års ventetid før en ny mulighet byr seg.

Det er i alle fall sant om vi ser på England. Hvittrøyene virker generelt å forsvinne ut av turneringene så snart de møter et godt lag. Til tross for at de tok seg til semifinalene i sommerens VM, ble Gareth Southgates gutter slått av Belgia to ganger og Kroatia.

Nations League har gitt England mulighet til å reise kjerringa kjapt. I løpet av den siste uka har de spilt uavgjort borte mot det samme kroatiske laget som slo dem i semifinalene, mens de vant 3-2 over selveste Spania i Sevilla.

Spill på UEFA Nations League her!

Den som så Englands oppgjør mot Spania kan umulig ha forvekslet det med en privatlandskamp. Nesten umiddelbart etter avspark hadde Eric Dier taklet Sergio Ramos. Akkurat så hardt som man gjør når noe står på spill. Møtet mellom fotballgigantene forløp i et forrykende tempo, hvor England var dødelige på overganger i førsteomgangen. Hele 3-0 stod det før Spania skjønte alvoret.

Kampen var riktig så god. Og på internasjonalt nivå er det en sjeldenhet å oppleve mellom turneringer. I løpet av den seneste uka har imidlertid Nations League servert oss et par lignende suksesshistorier. Et Nederland i gjenoppbyggingsfasen slo sine historiske rivaler, Tyskland, med sifrene 3-0. Italia gikk i likhet med hollenderne glipp av sommerens mesterskap, men jakter nå en semifinaleplass i Nations League etter 1-0 over Polen.

I de lavere divisjonene er de nordiske landene på oppadgående. Danmark og Finland topper sine respektive grupper, mens Norge kjemper med Bulgaria om opprykk til Europas nest øverste nivå. I kjelleretasjen finner vi tabelleder Luxembourg med tre gevinster på fire kamper i Gruppe D.

Luxembourg er i det hele tatt den fremste reklameplakaten for dette seriespillet. I en normal kvalifisering hadde Lilleputt-staten uten tvil hadde fått juling minst et par ganger allerede av langt sterkere motstand. Ingen utvikling hadde vært resultatet. Nå får de derimot anledning til å møte lag på lignende nivå, og de viser tegn til både spillemessig fremgang og bedre selvtillit.

Det er fremdeles tidlig, men det er tegn som tyder på at Nations League sørger for at lag med ganske ulike utgangspunkt alle blir bedre. For de som liker landslagsfotball er det noe å applaudere.

Spill på UEFA Nations League her!