Jose Mourinho
Foto: Josh Smith, CC

Det er tegn som tyder på at Premier League-klubbene står foran en ny suksessrik æra i Champions League…

Fem år har gått siden sist en engelsk klubb gikk seirende ut av Europas gjeveste klubbturnering. Balløya har ikke hatt noen representanter i finalene i samme periode, mens kun to engelske lag har spilt seg frem til semifinalene.

Sammenlignet med de fem foregående årene, mellom 2004/2005 og 2008/2009, kan man fastslå at det har vært en bratt nedtur. I sistnevnte gullalder produserte Premier League to Champions League-mestere, fire tapende finalister og 12 av totalt 20 semifinalister.

Så, hvor gikk alt galt? Vel, endring er stikkordet, Alex Ferguson takket av i Manchester United. Chelseas ryggrad nådde års alder. Arsene Wenger var ikke lenger en strålende Arsenal-manager. Liverpool slet med å finne Rafael Benitez’ riktige etterfølger, mens Manchester City og Tottenham begge var på oppadgående. Både de lyseblå og Spurs slet imidlertid med å tilpasse seg Champions League-nivået.

Inneværende sesong føles annerledes. Ikke minst siden det var hele fem engelske klubber med i turneringen, etter at Manchester United kvalifiserte seg ved å vinne fjorårets Europa League.

Kvintetten tok seg gjennom gruppespillet, og Liverpool og Manchester City er i realiteten klare for kvartfinalene etter solide seiere i første oppgjør. Tottenham ligger på sin side godt an etter 2-2 mot Juventus i Torino, mens Manchester United etter alle solemerker øyner avansement med 0-0 fra bortemøtet med Sevilla. Kun Chelsea har oddsen mot seg etter den første kampen mot Barcelona. 1-1 hjemme på Stamford Bridge var for all del inspirerende, men et returmøte på Camp Nou venter Vest-London-klubben.

Det er for mye forlangt å forvente at samtlige fem engelske klubber svinger seg til kvartfinalene. Men, det kan meget vel bli fire – og i alle fall tre. Viktigst av alt; en av dem har kapasitet til å vinne Champions League.

Manchester City er favoritter til 4.60 i odds, og har fordelen av at de så godt som har Premier League-troféet i lomma allerede. Legg også til at Etihad-laget er ute av FA Cupen, noe som gjør at de kan fokusere på Champions League.

Liverpool (12.00) har en angrepstrio i dødelig form, og vil finne nettmaskene mot enhver motstander. Spurs (15.00) har allerede gjort av med de regjerende mesterne Real Madrid, og var det beste laget i uavgjortoppgjøret mot Juventus. Manchester United (20.00) er i svakere form enn rivalene, men manager Jose Mourinhos metoder er muligens bedre egnet for å vinne cupturneringer enn hjemlig seriespill. Husk at United rasket med seg to cuptitler forrige sesong.

Så har vi det faktum at ingen av de europeiske fotballgigantene fremstår uovervinnelige. Chelsea hadde nok sjanser mot Barcelona til å slå dem – til alt overmål i en periode hvor Antonio Contes gutter har trøblet. PSG eller Real Madrid vil bli slått ut, siden begge klubbene har vist svakheter i Champions League denne sesongen. Los Blancos fremstår som et lag over middagshøyden, mens PSG trøbler med å ta nivået når de møter den europeiske eliten.

Bayern München står med 16 strake seiere, og har kanskje større vinnersjanser enn oddsen (6.60) skulle tilsi. Tyskerne har imidlertid de samme problemene som PSG. De har kanskje den samme avstanden ned til utfordrerne i Bundesliga som Manchester City i Premier League. Men, den engelske toppserien byr på flere topplag og mer regelmessige utfordringer.

Det vil overraske om vi må vente ytterligere fem år før en engelsk klubb vinner Champions League. Uavhengig av om det skjer denne sesongen, er det åpenbart at Premier League er på vei tilbake til sitt beste.