England er i semifinalene av Nations League etter 2-1-seieren over Kroatia søndag. En av de beste spillerne, var en herremann mange var overrasket over å se i startoppstillingen…

Fabian Delph gitt tillit sentralt på midtbanen, da Gareth Southgate ønsket en murbrekker i laget. Den engelske landslagstreneren hadde garantert semifinalen i VM mot nettopp Kroatia i bakhodet. Delph er både en god takler, har fart og er generelt nyttig når motstanderen skal presses. Greit å ha når Luka Modric skal tøyles.

Manchester City-spilleren leverte på stillingsbeskrivelsen, mens han samtidig viste egne ferdigheter med ballen. England var veldig gode de første 20 minuttene, og skapte en rekke sjanser. Delph dro av et par kroater, før han slo en nydelig langpasning til en frispilt Raheem Sterling. Nesten ledelse.

Delph var kun i startelleveren grunnet en Jordan Hendersons skade. Den forhenværende Aston Villa-spilleren la imidlertid inn en god søknad med tanke på videre hyre. Likevel er det et problem som kan holde Delph fra å etablere seg på landslaget. Nemlig mangelen på spilletid for klubblaget.

Pep Guardiola har kun gitt Delph to kamper fra start i årets Premier League – mot divisjonens nykommere Fulham og Cardiff. Siden overgangen til Manchester City tilbake i 2015, har Delph i stor grad vært oversett av klubbens managere. Forrige sesong var riktignok 28-åringens travleste, selv om han kun fikk med seg 29 kamper – samtlige turneringer medregnet. Glem heller ikke at Delph måtte spille på venstreback i de fleste kampene.

Nå som Citys førstevalg på venstreback, Benjamin Mendy, akkurat har vært under kniven, vil Delph etter alle solemerker få ytterligere kamper i den lyseblå trøya. Men, det vil ikke være i posisjonen hvor han har imponert på det engelske landslaget.

Da Delph fremdeles spilte for Leeds’ akademi, ble han fulgt tett av en rekke toppklubber. Han valgte til slutt Aston Villa, hvor det tok tid før han etablerte seg etter en alvorlig kneskade. Etter hvert ble han fast inventar i Villa-elleveren, selv om klubben var på kraftig nedadgående. Prestasjonene var likevel gode nok til å få landslagsplass i 2014, mens en overgang til Manchester City fulgte kort tid etter.

Da Delph forlot Villa, skulle det vært med merkelappen ”toppspiller” både for klubb og landslag. Men, feilen han gjorde var å velge City – hvor konkurransen om plassene er altfor stor. Han har på mange måter kastet bort hva som skulle være de beste årene. Når han runder 29 år denne uken, bør han tenke hardt på fremtiden.

Midtbanespillerens kontrakt utløper om 18 måneder. Dersom han ikke forlenger med Etihad-klubben, vil City utvilsomt ønske å selge ham til sommeren. Siden EURO 2020 lurer i det fjerne, bør Delph finne seg en klubb hvor han får regelmessige spilleminutter – sentralt på midtbanen. Og da blir kanskje ikke søndagens forestilling en engangsforeteelse, men snarere et steg på veien mot større ting med Englands landslag.