Chelsea FC
Foto: Markus Unger, CC

Chelsea har en enorm oppgave foran seg dersom de har som målsetning å kvalifisere seg til kommende sesongs Champions League.

Spørsmålet er om Chelsea har råd til å stå utenfor det gjeveste selskap. Etter søndagens hjemmetap for Tottenham, ligger the Blues åtte poeng bak London-rivalen som i skrivende stund ligger på 4. plass. Det vil i så måte være et sjokk dersom Chelsea løser billett til neste sesongs Champions League, nå som klubbens gjenstående syv kamper inkluderer nedrykkskandidater og et Liverpool på medaljejakt.

Det betyr etter alle solemerker at Chelsea blir stående uten spill i Europas gjeveste klubbturnering, på verst tenkelige tidspunkt. Manager Antonio Conte og en rekke nøkkelspillere forsvinner trolig ut dørene på Stamford Bridge, mens klubben sysler med planer om en ny arena. Det er rett og slett kritisk for blåtrøyene å gå en sesong uten europacup av første klasse.

Chelseas nye storstue anslås å koste klubben £1 milliard; et estimat som kan vise seg optimistisk. Inntektsbortfallet som følger mangel på Champions League-deltagelse kan påvirke Vest-London-klubbens evne til å tiltrekke seg nye sponsorer.

Supporterne vil naturlig nok være mer bekymret for hvilken effekt det vil ha på laget. Havner man utenfor topp fire vil gjøre det vanskeligere å hente en ny manager, for ikke å snakke om å få de største stjernene til å bli og muligheten til å hente nye navn.

Sist gang Chelsea ikke maktet å kvalifisere seg for Champions League slo de tilbake ved å vinne ligatittelen i 2016/2017. Situasjonen var imidlertid ganske forskjellig. Conte var på jakt etter en vei tilbake til klubbtrener-manesjen etter å ha hatt ansvaret for det italienske landslaget. Chelsea var fremdeles en attraktiv arbeidsgiver, og kunne skilte med et sterkt mannskap. Mangelen på europeiske forpliktelser var snarere en fordel for Chelsea i kampen om seriemesterskapet, hvor belastningen på en tynn stall var minst mulig.

Chelseas neste manager er nødt til å sjonglere Europa League og en spillerstall som kjapt kan mangle stjerner som Thibaut Courtois og Eden Hazard – en duo som har blitt koblet til Real Madrid. Overgangsvinduet i England vil være kortere denne sommeren, mens Verdensmesterskapet gjør at Chelsea vil få dårlig tid til å handle spillere samt å spille nyervervelsene sammen på treningsfeltet.

The Blues har lenge forsøkt å legge om til bærekraftig drift, et grep som inkluderer at klubben er mindre avhengig av klubbeier Roman Abramovich. Men, det fordrer at laget kvalifiserer seg til Champions League hver eneste sesong. Ettersom Manchester-klubbene har dypere lommer og både Spurs og Liverpool har tatt bedre valg de siste sesongene, kan Chelseas tid som toppklubb gå mot slutten.