Mesut Ozil
Foto: Josh Smith, CC

Arsenals maktdemonstrasjon i torsdagens Europa League-kamp mot CSKA Moskva, gjør at London-laget i realiteten er videre til semifinalene. Det betyr at håpet om å oppnå noe denne sesongen fremdeles lever…

Arsene Wenger ble latterliggjort for uttalelsene om at å havne på fjerdeplass, og derigjennom sikre seg Champions League-spill, var som et trofé å regne. Men, Europa League representerer i sannhet mulighet til å lykkes på flere fronter.

The Gunners har aldri tidligere vunnet Europa League, noe som eventuelt gir en billett til neste sesongs Champions League. I en sesong hvor Arsenal får kamp om selv 6. plassen i Premier League, er det en mulig redningsbøye for både klubb og manager Wenger.

Wengers fremtid på the Emirates er et åpent spørsmål. Dersom franskmannen ikke makter å vinne Europa League, er det vanskelig å argumentere for hvorfor han bør beholde jobben. For en trener som ikke virker å tenke på å trekke seg på verdig vis, er det ikke overraskende at Wenger virker å prioritere Europa League.

Etter å ha brukt turneringen som en øvingsarena for unge spillere og seniorer med lite spilletid, har Wenger nå toppet laget. Belønningen kom i form av 4-1 i bortekampen mot CSKA Moskva i den første kvartfinalekampen. Kveldens høydepunkt var Aaron Ramseys scoring – en volleyscoring med utsiden av foten, som gikk over en hjelpeløs målvakt. På sett og vis var fulltrefferen vel så imponerende som Cristiano Ronaldos brassespark i Champions League tidligere denne uken.

Ramseys scoring vakte naturlig nok ikke like stor oppsikt. Og det forteller oss mye om Europa League. Det er en turnering som ingen egentlig ønsker å være del av, men nå som Champions League-billetter har blitt lagt i potten gir den både mening og motivasjon. Kanskje mer så for Arsenal enn andre rivaler.

De mest trolige semifinale-deltagerne er Arsenal, sammen med Atletico Madrid, Lazio og RB Leipzig. Av denne kvartetten er det kun Arsenal som ikke har muligheter til å sikre seg Champions League-spill gjennom det hjemlige seriespillet. Atletico befinner seg på 2. plass i La Liga, Leipzig på fjerde i Bundesliga, mens Lazio i skrivende stund innehar femteplassen i Serie A.

Det er imidlertid Atletico Madrid som er favoritter til Europa League-seieren med 2.15 i odds. Det er vanskelig ikke å tenke at de skal gjøre mye for å rote bort tittelen. Madrassmakerne vant turneringen både i 2010 og 2012, mens de har vært tapende finalister i Champions League i 2014 og 2016.

Arsenals nyere europeiske CV, og for all del Premier League-statistikk, forteller oss at de vil få slite når de møter de beste. Siden Atletico fremdeles er med i kampen, virker Gunners-oddsen på 3.50 noe snau. Wenger & Co håper i alle fall å unngå favorittene i semifinalene.