Arsenal
Foto: Lloyd Morgan, CC

Etter å ha tapt Nord-London-derbyet er Arsenal syv poeng bak nabo Tottenham. Spurs ligger selv bakpå i jakten på Champions League-spill kommende sesong…

Tapet gjorde én ting klart for hele verden. Arsenal har ikke mulighet til å sikre seg Champions League-billett gjennom Premier League i år. Det handler ikke mest om at det skiller åtte poeng opp til fjerdeplassen. Hovedsakelig skyldes det the Gunners’ prestasjoner og elendige statistikk på fremmed gress.

Hadde det ikke vært for Tottenhams sjansesløsing, hadde det sett styggere ut for Arsenal i lørdagens kamp. Det var Arsene Wengers syvende ligatap på bortebane denne sesongen. Emirates-klubben har faktisk ikke vunnet mer enn tre av totalt 14 kamper når på reisefot denne sesongen. Det er nok til 9. plass hva angår prestasjonene på bortebane – en statistikk som inkluderer en målforskjell på -7.

Men, selv om Arsenal etter alle solemerker har rotet bort mulighetene for en plass blant de fire beste – en plassering The Gunners hadde hevd på i 20 år – har de alternativer. Arsenal henger fortsatt md i Europa League, og dét er en turnering de må konsentrere seg om nå.

Etter at engelske klubber har behandlet Europa League stemoderlig i en årrekke, hvor det stort sett har handlet om å gi reservelagsspillere og unggutter spilleminutter, har innstillingen endret seg. Det handler selvsagt om at en Champions League-plass tilfaller vinneren av UEFAs nummer-to-turnering.

Liverpool var tapende finalist i den første utgaven av Europa League med Champions League-gulrot. Manchester United gikk som kjent seirende ut av fjorårets turnering. Til sammenligning var det kun tre engelske finalister – én vinner – i de 11 foregående årene hvor Europa League har hatt gruppespill.

Engelske klubber har nå et incentiv som manglet tidligere, og de tar følgelig Europa League alvorlig. Spesielt dersom de føler at en topp fire-plassering er utenfor rekkevidde. Manchester United var åpenbart fokusert på å vinne forrige sesong, da de kun endte på 6. plass i det hjemlige seriespillet. Jose Mourinhos gutter er nå blant de gjenværende 16 klubbene i Champions League, og forventes avansement til kvartfinalene.

Arsenal forventes å ta seg enkelt forbi svenske Östersund torsdag. Skulle de ikke makte det, vil presset på Arsene Wenger nå nye høyder. For engelske medier følger dette oppgjøret tett, siden svenskene trenes av den høyst suksessfulle Graham Potter.

Dersom de rødhvite tar seg videre, venter tøffere motstand. Atletico Madrid er favoritter til å vinne årets Europa League (4.75), foran Arsenal (6.00). Spanjolene er forståelig nok desperate etter å dytte europeisk sølvtøy inn i premieskapet, etter å ha tapt to Champions League-finaler.

Borussia Dortmung (11.00), Napoli (11.00), Lazio (16.00), AC Milan (19.00) og RB Leipzig (23.00) vil garantert by favorittene på utfordringer. Det endrer likevel ikke at Europa League er et paradoks. Det er fremdeles slik at ingen ønsker å spille i turneringen, men i det minste er det en rekke klubber som ønsker å vinne. Arsenal er én av klubbene, og resultatet av cup-spillet kan ha betydning for Wengers fremtid denne sommeren.